Wenn die Kosten für Rohstoffe, Arbeit oder Energie ansteigen, bedeutet das für Unternehmen höhere Betriebskosten. Um ihre Rentabilität zu erhalten (andernfalls würden sie aus dem Markt ausscheiden), geben Unternehmen diese zusätzlichen Kosten in der Regel an die Konsumenten weiter, indem sie ihre Verkaufspreise erhöhen.

Ein Beispiel: Steigen die Kosten für Saatgut und Arbeitskräfte in der Landwirtschaft, wird der Landwirt versuchen, sein Getreide zu höheren Preisen zu verkaufen. Die Mühle, die dieses Getreide zu Mehl verarbeitet, zahlt nun mehr für das Rohmaterial und gibt diese Kosten an die Bäckereien weiter. Die Bäckereien stehen dann vor der Wahl, ihre Gewinnmargen zu verringern oder zu verlieren oder den Preis für Brot zu erhöhen.

Dieser Prozess kann sich über verschiedene Stufen der Lieferkette erstrecken, da jeder Akteur möglicherweise seine Preise erhöhen muss, um die gestiegenen Kosten auszugleichen. Das Resultat ist ein Anstieg der Preise für eine Vielzahl von Produkten und Dienstleistungen. Da die Kaufkraft der Konsumenten dadurch sinkt – sie können für die gleiche Geldmenge weniger kaufen –, verringert sich der Wert des Geldes. Dies sind die charakteristischen Merkmale von Inflation: eine allgemeine Erhöhung der Preise, gekoppelt mit einer Reduktion der Kaufkraft.

Es ist jedoch wichtig zu beachten, dass Preisanstiege in bestimmten Sektoren keine breit angelegte Inflation in der gesamten Wirtschaft nach sich ziehen. Ein dauerhaftes Inflationsumfeld ist notwendigerweise durch eine wachsende Geldmenge innerhalb der Wirtschaft gekennzeichnet, die zu einer erhöhten Nachfrage nach Waren und Dienstleistungen führt, die deren Verfügbarkeit übersteigt. Ohne diese monetäre Expansion kann es nicht zu einer anhaltenden Inflation kommen.